Louis Vuitton: el Gabinete de Maravillas Escale, un símbolo de la transformación de su relojería

A principios de este año, Louis Vuitton realizó una audaz declaración sobre su futuro en la alta relojería, dando a conocer el siguiente capítulo del plan maestro de Jean Arnault.

A principios de marzo, en Megève, una somnolienta aldea de esquí francesa, ubicada a tan solo una hora de Ginebra, la marca de lujo más poderosa del mundo presentó una serie de relojes métiers d’art inspirados en el amor de Gaston-Louis Vuitton por el arte japonés.

Tres de ellos estaban alojados dentro de una caja Escale completamente nueva, un reloj cuya forma se inspiró en la iconografía de los legendarios baúles de viaje de Louis Vuitton, creados por primera vez en 1858, con una colección que se amplió en el siglo XX en respuesta a las necesidades de viaje de la élite global.

Gabinete de Maravillas Escale.

El motivo distintivo del nuevo Escale es un par de asas exageradas y estilizadas que, por un lado, rinden homenaje a las esquinas metálicas formadas que se encuentran en los baúles de Louis Vuitton, y por otro lado, y especialmente si conoce al hombre detrás de este reloj, Jean Arnault, un tributo a las asas estilizadas que encarnaban la edad de oro de la fabricación de cajas en las décadas de 1940 y 1950, perpetuadas por marcas como Borgel, Wenger y Gerlach. Esa es la inteligencia del nuevo Escale, que se lanzará este verano en una edición de producción regular. Funciona de manera brillante y simultánea en dos niveles: el primero es como un depósito de los códigos de baúles de Louis Vuitton traducidos a sus índices, esfera, textura, minutería y mucho más; el segundo es como un escaparate de la sincera pasión de Arnault por la historia de la relojería expresada por todos estos mismos detalles.

Jean Arnault.

Los tres relojes de métiers d’art, conocidos colectivamente como el Gabinete de Maravillas Escale, están inspirados en los tsubas japoneses, la guarda altamente decorada de las espadas largas o katanas de los samuráis.

El primero de estos relojes presenta un par de carpas koi japonesas enclaustradas en una posición yin y yang. Los peces y el fondo están completamente grabados a mano antes de aplicarles laca. Se complementan con burbujas de esmalte translúcido con el motivo y la flor de LV.

Este reloj, que se fabricará en 20 ejemplares, también presenta una nueva firma “Gaston-Louis Vuitton” o GLV en la esfera con un motivo Deco estilizado muy atractivo. Sin embargo, lo interesante es que debido a la ejecución cromática tono sobre tono sutilmente modulada, el reloj se siente muy contemporáneo. Como le señalo a Arnault, “Hace un gran trabajo al conectar los métiers d’art con el cliente moderno”.

Snake’s Jungle.

A lo cual él responde con una sonrisa: “Ese es exactamente el punto”. Al reloj con temática de koi se le une un fantástico reloj con temática de serpiente. La serpiente parece a punto de atacar el logotipo de GLV, mientras se cierne sobre él. El fondo de este motivo está elaborado en marquetería de paja en 14 tonos de verde, mientras que la serpiente es una obra maestra de esmalte champlevé tridimensional.

Completando la trinidad está el reloj con temática de dragón, que de alguna manera evita sentirse cliché gracias a las escamas negras y doradas realmente geniales representadas con el motivo floral de Louis Vuitton, que agrega la pizca justa de estilo urbano, un aire de arrogancia “estilo Pharrell” al diseño.

Dragon’s Cloud.

A estos tres impresionantes relojes artesanales se suman dos tourbillones. El primero está en una caja Voyager de platino. El diseño minimalista vertical del movimiento tourbillon LV 104 manufacturado en Ginebra con Sello de Ginebra deja mucho espacio a su alrededor. En los mejores casos, la marca lo aprovecha con técnicas decorativas y un diseño inteligente. Aquí, la esfera se representa con una serie de celosías de oro blanco en forma de V que complementa el motivo en forma de V de la jaula del tourbillon. Luego se rellena con esmalte plique-à-jour, una técnica que crea esmalte transparente de color que recuerda a las vidrieras.

Voyager Flying Tourbillon “Poinçon de Genève” Plique-à-jour Q7EBBY.

El segundo reloj es un Tambour tourbillon de zafiro completo fabricado en colaboración con la leyenda de la arquitectura y el hombre detrás del diseño de la Fondation Louis Vuitton, Frank Gehry. La esfera de este reloj, si se le puede llamar así, es una obra de arte formada por ondas tridimensionales esqueletizadas onduladas que envuelven el tourbillon esqueletizado subyacente.

Tambour Moon Flying Tourbillon Poinçon de Genève Sapphire Frank Gehry.

Cuando se le preguntó de qué reloj estaba más orgulloso, Arnault respondió: “Este [el Tambour Moon Tourbillon Frank Gehry] porque realmente tuvimos que llevar los límites de lo posible con el cristal de zafiro para hacer realidad el diseño de Frank”. Increíblemente, esto obligó a Arnault y su equipo a realizar la fabricación de componentes de cristal de zafiro completamente internamente en La Fabrique du Temps, la manufactura de alta relojería de Louis Vuitton.

Bajo un mismo techo 

En conjunto, los cinco relojes ofrecen una declaración de intenciones muy clara por parte de la marca. Cuando entrevisté a Arnault en el Geneva Watch Days 2022, dijo: “Tenemos la intención de reunir toda la experiencia artesanal más alta, desde el esmaltado más complejo hasta los niveles más altos de técnicas de acabado y decoración, dentro de Louis Vuitton. Porque creo que la mejor inversión para el futuro, para el tipo de relojería que queremos crear, es la inversión en la experiencia humana”.

Un año y medio después, ya vemos que la inversión de Arnault en la artesanía ha comenzado a dar frutos significativos para él.

Jean Arnault en Ginebra, en los Geneva Watch Days, en 2022.

“Los relojes presentados en Megève han tenido resultados muy positivos”, dice Oliver Müller, experto de la industria y autor del informe de Morgan Stanley sobre la industria de la relojería de lujo. Y añade: “Esto es solo el comienzo. Jean es uno de los líderes jóvenes más inteligentes de la industria relojera. Sabe que tener toda esta experiencia en casa le da la capacidad de hacer lo que quiera en el futuro y [puede] comenzar a tener un punto de apoyo real en la relojería de ultra alta gama de una manera muy real y auténtica”.

Sume a esto la experiencia interna de Louis Vuitton en otros aspectos de la relojería, desde el cristal de zafiro hasta el guilloché à main. Arnault incluso compró una máquina de torneado vintage capaz de realizar formas abovedadas y contrató a un artesano súper calificado solo para renderizar el “bigote” en los nuevos relojes Daniel Roth. Combine todo esto con dos de los mejores relojeros vivos de nuestra era, Michel Navas y Enrico Barbasini, y podrá comenzar a ver cómo el plan de Arnault para el futuro toma forma. Ha puesto a Louis Vuitton en el camino de convertirse en un jugador serio en la alta relojería.

Sin embargo, nada de esto hubiera funcionado si no hubiera reposicionado por completo a Louis Vuitton de donde estaba como marca de relojes. Déjame explicarte esto de la siguiente manera. Antes de subir al escenario como maestro de ceremonias del Premio de Relojería Louis Vuitton para Creativos Independientes en febrero de este año, mi amiga y jefa de prensa internacional de relojes de Louis Vuitton, Penelope Guedj, me advirtió: “No elogies demasiado a Louis Vuitton”. Ella explica: “Esto no pretende ser un ejercicio de marketing. Esta iniciativa es importante para nosotros. Se trata de elevar genuinamente a la próxima generación de talentos de la relojería de una manera sincera y auténtica”.

La miré mientras el director de producción de la ceremonia me hacía un gesto para que tomara mi lugar junto a la puerta del escenario y le respondí: “Penélope, eres mi amiga. Pero me niego respetuosamente, porque llevo 12 años esperando para celebrar finalmente la relojería de Louis Vuitton. Y si quieres hablar de impulsar a la próxima generación de talentos de la relojería, entonces me corresponde a mí reconocer los logros de Jean Arnault”.

Entonces, ¿qué tiene de impresionante Arnault? Lo que me quedó absolutamente claro mientras me mezclaba entre la multitud antes del evento, codeándome con luminarias de la relojería, incluidos Kari Voutilainen, Denis Flageollet, Michael Tay, Laurent Picciotto, Ben Clymer, Carine Maillard, directora del Grand Prix d’Horlogerie de Genève (GPHG) y el inimitable Nick Foulkes, fue que en solo dos años y medio, Louis Vuitton ha pasado de ser una de las marcas menos centradas en la relojería del mundo a convertirse en una de las más centradas en la relojería. Y con eso me refiero a que se ha convertido en un punto de encuentro para los mejores relojeros, minoristas y líderes de opinión de la relojería moderna de una manera muy genuina y auténtica. Tanto es así que creo que la forma en que Jean Arnault ha logrado esto debería enseñarse como una clase magistral sobre reposicionamiento de marca. 

Conexión de Louis Vuitton con la Relojería

Para empezar, y no se puede subestimar la audacia que se necesita para dar este paso, Arnault tuvo que reconocer la desconexión entre la posición de Louis Vuitton como relojero y como marca de lujo. Es importante entender que pudo identificar este problema, mientras que otros no, porque él realmente ama los relojes. 

Para cuando tomó el timón de Louis Vuitton, ya estaba empapado de un conocimiento casi enciclopédico de todo lo relacionado con la relojería, desde los relojes vintage más oscuros hasta los relojes independientes más exclusivos y la vasta cultura que los sustenta. 

Decidió, y este fue el momento que requirió un gran coraje, descontinuar el éxito de ventas de Louis Vuitton, el Tambour, y al mismo tiempo, deshacerse de todos los relojes de cuarzo. Luego reemplazó el viejo Tambour por un reloj deportivo integrado completamente nuevo que es genuinamente bueno y condenadamente original. ¿Qué tan bueno es el nuevo Tambour? Lo diré de esta manera: voy a comprar uno. Y como todos los periodistas de relojes, soy un tacaño, pero estoy dispuesto a pagar el precio completo.

El reinventado Louis Vuitton Tambour.

Luego, Arnault canalizó su amor por la relojería independiente en asociaciones con los mejores relojeros del mundo. Él explica: “Cuando comencé a interesarme en los relojes, me encantaba lo vintage. Pero luego comencé a pensar que es un poco deprimente que el mensaje subyacente sea que todo lo grandioso solo proviene del pasado. Entonces descubrí a los independientes y me di cuenta de que esta es la relojería más emocionante de la actualidad. Estos son los relojes de mi era”.

The Louis Vuitton x Akrivia LVRR-01 Chronographe à Sonnerie.

Su primera colaboración se dio a conocer el año pasado con Rexhep Rexhepi en la forma de un cronógrafo tourbillon de doble cara muy interesante con una sonnerie en passant para los minutos transcurridos del cronógrafo. Solo puedo decir, sin revelar demasiado, que los proyectos en los que está trabajando Jean ahora no solo crearán grandes relojes colaborativos, sino que también escribirán el próximo capítulo en la historia de la relojería.

Al mismo tiempo, Arnault reconoció la brillantez de Michel Navas y Enrico Barbasini y los capacitó para crear el tipo de relojes que amaban. Arnault dice: “El día que me uní a Louis Vuitton, me dijeron que mi primer trabajo era evitar que Enrico renunciara. Fui a verlo y le pregunté por qué quería irse. Me respondió que no quería trabajar en relojes de cuarzo. Le pregunté qué quería desarrollar y me dijo un horas saltantes, repetidor de minutos retrógrado. Le dije que lo hiciera, y hoy, este es el movimiento que está dentro del nuevo reloj Gérald Genta hecho para Only Watch”. También capacitó a Barbasini y Navas para crear el magnífico movimiento del nuevo Daniel Roth Tourbillon Souscription, que es una clase magistral virtual en acabado a mano repleto de contadores cóncavos pulidos en negro entre otros detalles finos.

Un Barbasini completamente revitalizado dice: “No creamos este movimiento para lucir un acabado a mano con una loca cantidad innecesaria de ángulos internos. En cambio, queríamos que este fuera el tipo de movimiento que, cuando los relojeros lo vean, digan: ‘Wow, todo es perfecto’”.

Navas dice: “La magia en Louis Vuitton hoy, la sensación de que el mundo reconoce lo que hacemos, es todo gracias a Jean Arnault”.

A continuación, Arnault creó el Premio de Relojería Louis Vuitton para Creativos Independientes, que es una verdadera retribución a la industria relojera. La noche en que Raúl Pagès ganó el premio inaugural y subió al escenario para agradecer conmovedoramente a su esposa, miré alrededor de la sala repleta de estrellas. Me di cuenta de que si alguien secuestrara el autobús de la gente en el camino de regreso al hotel, no habría más industria relojera. Me di cuenta de que Arnault ha galvanizado la cultura relojera de una manera que quizás solo el GPHG lo ha logrado.

Y finalmente, eso me lleva de regreso a Megève. La presentación de los extraordinarios relojes métiers d’art son una afirmación del enfoque de Jean Arnault en reunir todos los oficios y la experiencia concebibles bajo el techo de Louis Vuitton. La declaración es clara. Hoy, Vuitton ha plantado firmemente su bandera en el reino de la alta relojería, y su futuro, guiado por un joven que se ha convertido en un líder único en su generación en nuestra industria, es ilimitado. 

Al presentar a Arnault en el escenario del Premio de Relojería Louis Vuitton, dije: “Estoy muy agradecido de que Jean no haya elegido artículos de cuero, fragancias ni moda. Eligió relojes. Y todos en la comunidad estamos mucho mejor gracias a eso.”